ENERGÍA MAREOMOTRIZ | Detalles técnicos, capacidad y funcionamiento

La energía mareomotriz se basa en captar la energía generada por el movimiento de la marea, de distintas formas, para posteriormente generar electricidad.

Es una energía muy poco desarrollada a nivel mundial (poca madurez) debido a sus altos costos de desarrollo y a su relativamente baja eficiencia; es una fuente de energía renovable (la marea no se agota) y limpia (no genera contaminantes gaseosos, sólidos ni líquidos).

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Qué es la energía mareomotriz?

Es la que se obtiene por el aprovechamiento de las mareas. El mar ha sido desde hace muchos años una fuente inagotable de recursos; este hábitat natural también es útil para la generación de electricidad captando la potencia liberada por el movimiento ascendente y descendente que tiene el agua, es decir energía cinética.

Comparada con otras energías renovables como la energía eólica o la energía solar, la mareomotriz se encuentra todavía ente las menos explotadas.

Como funciona la energía mareomotriz?

A partir de las mareas se puede obtener energía que se transforma posteriormente en electricidad. Para lograrlo se requiere de proyectos de ingeniería de gran envergadura.

Hay distintos métodos de captar la energía que surge del movimiento de  las mareas, pero todos involucran retener el agua una vez hay marea alta y liberarla cuando hay menos marea; se trata de turbinas gigantes que trasfieren la potencia del movimiento a generadores eléctricos.

Mecanismos para captar la energía de las mareas

  1. El método más utilizado implica la construcción de un dique en entradas de mar, como lo son los fiordos, las bahías o los estuarios. El agua se retiene por medio de unas compuertas. En época de marea baja, donde hay diferencia de altura entre una parte y la otra del dique, el agua es liberada por medio de turbinas y su rotación genera energía.
  2. El uso de generadores que tienen hélices debajo del agua es otra manera de producir energía. Las hélices giran a causa del empuje creado por las corrientes marinas. Se asemejan a los molinos de viento, en este caso se aprovecha la energía cinética del mar y no del viento.
  3. Otro mecanismo de obtener energía mareomotriz es por medio de presas muy largas que poseen muchas turbinas. En esta oportunidad no se forman aglomeraciones de agua, sino que se usa el paso de corrientes en diferentes sentidos para movilizar las hélices de unos generadores.

Características de la energía mareomotriz

  • Generalmente bajo impacto ambiental – Si bien en general no emite desechos, a nivel impacto visual (turismo) y para la fauna de la zona podría afectar levemente. De todas formas el balance medioambiental es positivo.
      • Energía limpia – No emite desechos y/o contaminantes, de ningún tipo
      • Energía renovable – Las mareas no se agotan.
  • Costo de producción elevado, costo de mantenimiento reducido – Debido a que son obras de megaingeniería, el costo es elevado; debido a la dinámica, su eficiencia no es brutal.
  • Actualmente (2020) no es una fuente de energía con gran desarrollo – Debido a sus costos y baja eficiencia, no representa siquiera el 1% de la producción energética mundial.
  • Capacidad más que suficiente – Si estuviese súmamente desarrollada, podría proveer íntegramente la producción energética mundial.
  • No toda costa cuenta con las condiciones adecuadas – Similar a la energía eólica, donde no en todo lugar hay los mismos vientos; hay requerimentos que una costa debe cumplir a nivel movimiento de las mareas.

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Requerimientos para captar la energía mareomotriz

Esta clase de energía depende estrictamente de la amplitud que tengan las mareas. Así se entiende que algunas partes del planeta tienen mejores condiciones para la instalación de centrales mareomotrices. Como ejemplo, se puede mencionar el Mar Mediterráneo. Este registra mareas con movimientos entre veinte y cuarenta centímetros, de manera que su potencial es más bajo que el del Océano Atlántico en el que el desnivel alcanza hasta diez metros de altura.

La posición de la Luna y el Sol son otros de los aspectos que influyen en las mareas. Las fuerzas gravitatorias que afectan a la tierra dependen en gran medida de la posición de estos elementos. Se suman también factores como: El viento y la temperatura, entre otros que afectan el agua del mar.

Ventajas de la energía mareomotriz

A pesar de que esta clase de energía un no está muy extendida, algunos proyectos ya han dejado ver beneficios significativos. Entre las ventajas se pueden mencionar:

  • Las mareas no se acaban nunca, por lo que es una energía renovable. Se encuentra disponible en cualquier época del año, sin embargo su potencia es cíclica, no es constante.
  • Es limpia, no contamina y es silenciosa; características que la hacen una buena candidata para sustituir los combustibles fósiles o la energía nuclear.
  • Después de haber construido la infraestructura, la producción de energía a partir de las mareas es relativamente económica dado que su costo de mantenimiento no es elevado.
  • Las instalaciones además son duraderas y su mantenimiento no es exageradamente caro.
  • La energía mareomotriz en sí no es dañina para los seres vivos, como sí lo son las emisiones de los hidrocarburos o los escapes de la energía atómica o nuclear.

Desventajas de la energía mareomotriz

  • Afecta negativamente al ecosistema. Tanto animales como vegetación se ven perjudicados por el proceso de las centrales para la obtención de energía. Pueden llegar incluso a desparecer las especies que están alrededor de las instalaciones y causa corrimiento del lecho marino. Repercute además en la salinidad y la calidad del agua.
  • Impacto en el paisaje. Toda la colosal infraestructura de las centrales cambia el entorno natural debido a su extensión y gran tamaño.
  • La inversión económica inicial para la construcción de una central es generosamente alta.
  • La producción de energía depende de la amplitud fluctuante de las mareas. No todas las áreas geográficas son adecuadas para alcanzar un buen rendimiento energético.

Capacidad de generación de energía mareomotriz a nivel mundial

Annapolis Royal

Los mecanismos para generar energía a partir de las mareas aún están en una etapa precaria de desarrollo. En todo el mundo, son muy pocos los países que generan esta clase de energía a escala comercial. Solo hay tres centrales que operan por mareas y una única granja de generación por olas, estas son:

  • Rance River, Francia. La primera central en el mundo de energía por mareas. Tiene una capacidad de 240 MW y se ubica en la desembocadura de un río (La Rance). La diferencia de entre las mareas es de 13,4 metros y posee 24 turbinas.
  • Annapolis Royal, Estación de Generación de Canadá. Con una capacidad de 20 MW, se ubica en la bahía Fundy, Nueva Escocia.
  • Kislaya Guba, en Rusia. Cuenta con 400 KW de capacidad.
  • Parque de olas Aguzadora, en Portugal. Es una granja de olas que tiene la capacidad de 2,25 MW. Tiene tres unidades generadoras.

Relación entre energía mareomotriz e hidráulica

La lógica nos permite relacionar ambas fuentes de energía por una sencilla razón: ambas generan energía eléctrica a través de la liberación y movimiento de grandes caudales de agua.

La diferencia reside en la forma de recolectar ese agua; la energía mareomotriz lo hace captando agua cuando la marea sube, para liberarla cuando la marea baja; la energía hidráulica lo hace con el cauce natural (o direccionado) de ríos.

¿Por qué es más eficiente la energía hidráulica que la mareomotriz? Porque el costo y esfuerzo de la construcción es menor en el caso de la hidráulica, y a su vez el caudal de agua es enormemente mayor, lo que aumenta su eficiencia.

Confusión entre energía mareomotriz y energía eólica

Aunque inverosímil, en ocasiones hay quienes confunden la energía mareomotriz (movimiento de las mareas) con la eólica (viento). ¿Por qué? Porque ven torres eólicas (aerogeneradores) en una base en el mar.

Importante: La imagen de abajo es una torre eólica marina (aerogenerador marino), no se trata de energía mareomotriz.

Torre 7 WFI – Energía eólica marina

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